Clinica 0-19 :: Medicina Multidisciplinaria Avanzada Contra el Cáncer - Quimioterapia

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Principios de la Quimioterapia

Muchas personas se asustan tan sólo de pensar que van a recibir quimioterapia. No obstante, el conocimiento de lo que es la quimioterapia, cómo funciona y lo que se puede esperar, con frecuencia ayuda a calmar los temores. También puede proporcionar un sentido de mayor control sobre su vida durante su experiencia con el cáncer.

Si a su hijo le diagnosticaron cáncer, es probable que los médicos desarrollen un plan de tratamiento personalizado según la edad de su hijo, el tipo de cáncer y su ubicación. Un oncólogo pediatra (un médico que se especializa en el tratamiento del cáncer en los niños) trabajará en conjunto con otros profesionales de la salud a fin de determinar el régimen de quimioterapia más adecuado para su hijo.

¿Qué es la quimioterapia?

"Quimioterapia" es el nombre que se da a los medicamentos encargados de destruir las células que se dividen y reproducen activamente.

Las células cancerosas, a diferencia de las células sanas, se reproducen de manera continua, porque no responden a las señales comúnes que controlan el crecimiento celular.

La quimioterapia actúa interrumpiendo la rápida división de las células cancerosas y destruyéndolas. A diferencia de la radioterapia, que destruye las células cancerosas de un tumor en un lugar específico del cuerpo, la quimioterapia actúa para tratar el cáncer en todo el cuerpo.

Existen otros tipos de quimioterapia que funcionan de diferentes maneras en el tratamiento contra el cáncer, como son los modificadores de la respuesta biológica, la terapia hormonal y los anticuerpos monoclonales. Las terapias actuales utilizan más de 100 fármacos para tratar el cáncer. Aún mayor es el número de fármacos de quimioterapia que se encuentran en fase de desarrollo e investigación.

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Historia de la quimioterapia

El primer producto que se usó para la quimioterapia del cáncer no se usaba como medicamento. El gas mostaza se usó como arma química durante la Primera Guerra Mundial, y se estudió más a fondo durante la Segunda Guerra Mundial. En una operación militar de la Segunda Guerra Mundial, varias personas quedaron expuestas accidentalmente al gas mostaza, poco tiempo después se descubrió que tenían números muy bajos de glóbulos blancos.

Los médicos razonaron que algo que dañaba los glóbulos blancos, células de crecimiento rápido, podría tener un efecto similar en contra de las células cancerosas. Por lo tanto, en la década de los cuarenta, varios pacientes con linfomás avanzados (cánceres de ciertos tipos de glóbulos blancos) recibieron el medicamento por vía intravenosa, en lugar de respirar este gas irritante. Su mejoría fue impresionante, aunque temporal.

Esta experiencia condujo a los investigadores a buscar otras substancias que tuvieran efectos similares contra el cáncer. Y el resultado ha sido el desarrollo de muchos otros medicamentos.

¿Para qué se utiliza la quimioterapia?

  • Para curar un cáncer específico.
  • Para controlar el crecimiento de tumores cuando la cura no es posible.
  • Para controlar el crecimiento de tumores cuando la cura no es posible.
  • Para reducir el tamaño de los tumores antes de una cirugía o terapia de radiación.
  • Para aliviar los síntomás (como el dolor).
  • Para destruir las células cancerosas microscópicas que puedan quedar presentes después de la extirpación quirúrgica de un tumor (en este caso, se denomina tratamiento adyuvante). El tratamiento adyuvante se suministra para evitar una posible reincidencia del cáncer.
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¿Cómo funciona la quimioterapia?

Para entender cómo funciona la quimioterapia, resulta útil entender el ciclo de vida normal de una célula del cuerpo o ciclo celular. Todo tejido vivo está compuesto de células. Las células crecen y se reproducen para reemplazar aquellas que se pierden debido a lesiones o al envejecimiento normal. El ciclo celular consiste en una serie de fases por las cuales pasan, tanto las células normales como las cancerosas, para formar células nuevas. Este análisis es algo técnico, pero puede ayudarle a entender cómo los médicos predicen las combinaciones de medicamentos que pueden ser eficaces y cómo deciden la frecuencia de administración de las dosis de cada medicamento. El ciclo celular consiste en cinco fases que se designan con letras y números, como se indica abajo. Como la reproducción celular es un proceso continuo, el ciclo celular se muestra en forma de círculo. Todas las fases regresan a la fase de reposo (G0) que es el punto de partida. Cuando la célula se reproduce, el resultado son dos células nuevas idénticas. Cada una de las dos células que se originan de la primera célula puede pasar por este ciclo celular otra vez cuando se necesitan células nuevas.



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Ciclo Celular

  • Fase G0 (etapa de reposo):
    La célula aún no comienza a dividirse. Las células pasan una gran parte de su vida en esta fase. Dependiendo del tipo de célula, la etapa G0 puede durar desde unas pocas horas hasta unos pocos años. Cuando la célula recibe una señal de reproducirse, pasa a la fase G1.
  • Fase G1:
    Durante esta fase, la célula comienza a sintetizar más proteínas y a crecer, para que las células nuevas tengan el tamaño normal. Esta fase dura aproximadamente de 18 a 30 horas.
  • Fase S:
    En la fase S, los cromosomás que contienen el código genético (ADN) se replican para que ambas células nuevas tengan hebras iguales de ADN. La fase S dura aproximadamente de 18 a 20 horas.
  • Fase G2:
    En la fase G2, la célula revisa el ADN y comienza a prepararse para dividirse en dos células. Esta fase dura aproximadamente de dos a 10 horas.
  • Fase M (mitosis):
    En esta fase, que dura sólo de 30 a 60 minutos, la célula se divide para formar dos células nuevas.

El ciclo celular es importante porque muchos medicamentos quimioterapéuticos sólo ejercen su acción en células que se están reproduciendo activamente (no en células que se encuentran en la fase de reposo, G0). Algunos medicamentos atacan específicamente las células en una fase particular de su ciclo (por ejemplo en la fase M o S). Al entender el funcionamiento de estos medicamentos los oncólogos pueden predecir las combinaciones de medicamentos que tienen probabilidades de surtir un buen efecto. Los médicos también pueden planear la frecuencia de administración de las dosis con base en la duración de las fases celulares.

Los medicamentos quimioterapéuticos no pueden detectar la diferencia entre las células en reproducción de los tejidos normales (que están reemplazando las células normales viejas) y las células del cáncer. Esto significa que las células normales son dañadas y esto causa efectos secundarios. Cada vez que se administra la quimioterapia, se trata de encontrar un equilibrio entre la destrucción de las células cancerosas (para curar o controlar la enfermedad) y la preservación de las células normales (para aminorar los efectos secundarios indeseables).

¿Qué objetivos busca la quimioterapia?

  • Curación: si es posible, la quimioterapia se usa para curar el cáncer, lo que significa que el cáncer desaparece y no regresa. Sin embargo, la mayoría de los médicos no usan la palabra “curación”, excepto como una posibilidad o intención. Cuando se administra un tratamiento que tiene probabilidades de curar el cáncer de una persona, el médico puede describirlo como un tratamiento con intención curativa. Pero no existen garantías, y aunque la cura podría ser el objetivo, el resultado no siempre es el esperado. A menudo puede que transcurran muchos años para saber si el cáncer de una persona en realidad se curó.

  • Control: si no es posible una curación, la meta puede ser controlar la enfermedad, reducir el tamaño de cualquier tumor canceroso y/o evitar el crecimiento y la propagación del cáncer. Esto puede ayudar a que una persona con cáncer se sienta mejor y posiblemente viva más tiempo. El muchos casos el cáncer no desaparece completamente, pero es controlado y tratado como una enfermedad crónica, de manera similar a la enfermedad cardiaca o la diabetes. En otros casos, puede parecer que el cáncer desapareció por un tiempo, pero se espera que regrese.

  • Paliación: cuando el cáncer se encuentra en una etapa avanzada, los medicamentos quimioterapéuticos se pueden usar para paliar los síntomás causados por el cáncer. Cuando la única meta de cierto tratamiento es mejorar la calidad de la vida, sin tratar la enfermedad en sí, se le llama tratamiento paliativo o paliación.

Quimioterapia que se suministra con otros tratamientos

Algunas veces la quimioterapia es el único tratamiento utilizado. En otros casos se puede administrar quimioterapia con otros tratamientos. Puede ser usado como terapia adyuvante o terapia neoadyuvante.

Quimioterapia adyuvante: después de que el cáncer se extirpa mediante una cirugía, pueden quedar algunas células cancerosas que no se pueden ver. Cuando se usan medicamentos para destruir esas células que no se pueden ver, el tratamiento se llama quimioterapia adyuvante. El tratamiento adyuvante también se puede administrar después de la radiación. Un ejemplo de esto sería terapia hormonal adyuvante después de la radiación para el cáncer de próstata.

Quimioterapia neoadyuvante: la quimioterapia se puede administrar antes del tratamiento principal del cáncer (como cirugía o radiación). La administración inicial de quimioterapia puede reducir el tamaño de un tumor canceroso grande, facilitando así su extirpación mediante cirugía. La reducción del tamaño del tumor también puede permitir que se trate más fácilmente con radiación. La quimioterapia neoadyuvante también puede destruir pequeños depósitos de células cancerosas que no se pueden ver mediante exámenes exploratorios o con rayos X.

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